Anar al contingut

ESCÀNDOL CIENTÍFIC

L'institut japonès de les cèl·lules 'miraculoses' no les pot replicar

Els cultius ideats per Haruko Obokata no obtenen el resultat anunciat

La investigadora va assegurar l'èxit del mètode en més de 200 ocasions

ADRIÁN FONCILLAS
PEQUÍN

Sense cap rastre encara de les STAP o cèl·lules mare pluripotents mitjançant estrès. Investigadors japonesos van admetre ahir que els seus intents de replicar els resultats de l'estudi presentat al gener per la científica Haruko Obokata han acabat sense les anhelades cèl·lules que havien de revolucionar la medicina regenerativa. Els esforços actuals intenten dilucidar si es pot rescatar res d'aquell estudi, causant de l'escàndol més gran de la investigació al Japó.

El prestigiós Centre d'Investigació Riken, d'on va sorgir aquell estudi, va encarregar a l'abril a un equip independent que verifiqués l'existència de les STAP, que Obokata havia assegurat aconseguir en un article publicat a la revista Nature. Obokata va ser exalçada com la Madame Curie japonesa primer i arrossegada després al pou de la ignomínia quan el seu article va ser retirat per múltiples defectes formals que justificaven els dubtes sobre el fons. Després de 22 experiments i cinc mesos, les cèl·lules no han transcendit de la hipòtesi. Ho va reconèixer ahir Hitoshi Niwa, líder de les investigacions independents i coautor de l'estudi.

El Centre Riken havia anunciat mesos enrere que va aconseguir cèl·lules mare adultes en tot just mitja hora. Ja no calia endarrerir el rellotge biològic de les cèl·lules embrionàries mitjançant una farragosa concatenació de factors. N'hi havia prou de sotmetre-les a un lleuger estrès amb un breu bany d'àcid o pressionant les seves membranes per aconseguir noves STAP. Les cèl·lules derivades, genèticament idèntiques, evitaven a més el rebuig habitual.

ESPERANÇA PER A L'ALZHEIMER / El descobriment obria esperances per a l'Alzheimer i altres malalties degeneratives. Però van fracassar els científics d'arreu del món que van intentar replicar els resultats i poc després es va descobrir que en l'estudi s'acumulaven textos plagiats i fotos manipulades. Riken va demanar que es retirés mentre Obokata es disculpava pels errors maldestres però prometia que les STAP eren una realitat que havia aconseguit en més de 200 ocasions.

L'equip de Niwa, tal com assenyalava l'estudi, ha amarat lleugerament els limfòcits extrets de la melsa d'un ratolí en una solució d'àcid clorhídric, però no ha aconseguit cap moviment genètic. Està previst que la seva investigació s'allargui durant un any, així que va refusar la rendició. «No tenim una conclusió final encara», va declarar ahir el centre. Els experiments continuaran. També Obokata persegueix la replicació dels seus resultats a Riken, ara com ara sense èxit.

L'escàndol va causar la mort el mes passat de Yoshiki Sasai, supervisor de l'estudi. El prestigiós investigador i subdirector del Centre per al Desenvolupament Biològic (CDB) es va penjar després de mesos de depressions i crisis. En una carta va dir que se sentia «profundament  avergonyit» per no haver identificat els errors i fracassar en la formació de joves investigadors.

Les STAP han arruïnat la carrera de la prometedora Obokata, han empès Sasai al suïcidi i han torpedinat el prestigi de la investigació japonesa. L'última factura es va conèixer ahir: el CBD, el centre més prestigiós del país, va anunciar que eliminarà la meitat dels seus 40 laboratoris (on treballen 400 científics) i canviarà de nom i de director.